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New Horizons révèle la forme étonnamment étrange d'Ultima Thule

New Horizons révèle la forme étonnamment étrange d'Ultima Thule

De nouvelles images et vidéos publiées cette semaine à partir de la sonde New Horizons montrent une vision radicalement différente d'Ultima Thule, révélant une forme étonnamment plus plate que les images précédentes présentées le mois dernier semblaient le suggérer.

Plus comme une crêpe aux noix qu'un bonhomme de neige

Des images de l'objet de la ceinture de Kuiper (KBO) désigné 2014 MU69, surnommé Ultima Thule, montrent maintenant que les deux lobes du KBO à 4 milliards de kilomètres de la Terre ne sont pas sphériques comme on le pensait à l'origine. Apparemment, New Horizons l'a capturé juste au bon angle pour donner l'apparence d'un bonhomme de neige dans ses premières images renvoyées sur Terre, mais les images renvoyées après son dépassement montrent une vision très différente du KBO.

Prises près de 10 minutes après l’approche la plus proche de New Horizons de l’objet, les images finales prises d’Ultima Thule montrent le côté de l’objet non éclairé par le soleil sur fond d’étoiles lointaines. Cela a donné aux scientifiques un moyen d'avoir une meilleure idée de sa forme. Son plus grand lobe, surnommé «Ultima», est plus plat que le plus petit lobe, surnommé «Thule», qui ressemble plus à une noix battue en forme.

«Nous avions une impression d'Ultima Thule sur la base du nombre limité d'images renvoyées dans les jours autour du survol, mais voir plus de données a considérablement changé notre point de vue», a déclaré Alan Stern, chercheur principal du Southwest Research Institute.

«Il serait plus proche de la réalité de dire que la forme d'Ultima Thule est plus plate, comme une crêpe. Mais plus important encore, les nouvelles images créent des énigmes scientifiques sur la façon dont un tel objet pourrait même être formé. Nous n'avons jamais vu quelque chose comme ça en orbite autour du Soleil."

Tir parthe de New Horizons

La séquence d'images publiée cette semaine a été prise alors que New Horizons a survolé Ultima Thule à plus de 31000 mph, à une distance d'environ 5500 miles. Une série de 14 images à longue exposition a été reconstituée sur Terre pour créer une séquence de film du survol lui-même. En utilisant ce film, les scientifiques ont pu voir les étoiles cligner des yeux alors que le KBO passait devant elles, ce qui, combiné à des données au sol ainsi qu'à des images pré-survol, a donné un nouvel aperçu de sa forme réelle.

«Le modèle de forme que nous avons dérivé de toutes les images existantes d'Ultima Thule est remarquablement cohérent avec ce que nous avons appris des nouvelles images de croissant», a déclaré Simon Porter, co-chercheur pour le projet New Horizons au Southwest Research Institute en charge de l'effort pour modéliser la forme du KBO.

"Alors que la nature même d'un survol rapide limite à certains égards à quel point nous pouvons déterminer la vraie forme d'Ultima Thule, les nouveaux résultats montrent clairement qu'Ultima et Thule sont beaucoup plus plats qu'on ne le croyait à l'origine, et beaucoup plus plats que prévu", a ajouté New Hal Weaver, scientifique du projet Horizons, du Johns Hopkins Applied Physics Laboratory. "Cela motivera sans aucun doute de nouvelles théories sur la formation planétésimale dans le système solaire primitif.


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