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Steam pourrait alimenter le prochain vaisseau spatial de saut d'astéroïdes

Steam pourrait alimenter le prochain vaisseau spatial de saut d'astéroïdes

La vapeur était une invention technologique critique du 17e siècle. Cela a entraîné l'invention du chemin de fer à vapeur et une multitude de l'industrie qui a changé le monde à jamais. Les moteurs à vapeur de nos jours sont généralement limités aux modèles de démonstration et aux bateaux de loisirs.

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Mais un nouveau projet soutenu par la NASA pourrait voir un vaisseau spatial à vapeur sauter de la roche spatiale à la roche spatiale. Des scientifiques de l'Université de Floride centrale (UCF) et de la société spatiale privée Honeybee Robotics, basée à Pasadena, ont créé et testé en collaboration un vaisseau spatial à vapeur.

VIN le temps de l'espace

Étant donné le nom même de SpaceX inspiré du nom de «WINE» ou «World Is Not Enough», le petit véhicule est conçu pour extraire l'eau des astéroïdes ou d'autres roches spatiales qu'il peut utiliser pour générer de la vapeur afin de le propulser vers sa prochaine destination.

«Nous pourrions potentiellement utiliser cette technologie pour sauter sur la lune, Ceres, Europa, Titan, Pluton, les pôles de Mercure, les astéroïdes - partout où il y a de l'eau et une gravité suffisamment faible», explique Phil Metzger, chercheur planétaire de l'UCF.

«Ces engins spatiaux seront des explorateurs.»

La trémie résout l'un des gros problèmes de l'exploration spatiale à long terme: le carburant. Le carburant est lourd à transporter et limité. Mais si un véhicule pouvait générer son propre approvisionnement, il pourrait théoriquement voyager pour toujours.

Steam pourrait changer l'exploration spatiale

«Le vaisseau spatial de type WINE a le potentiel de changer la façon dont nous explorons l'univers», déclare le vice-président de Honeybee, Kris Zacny.

«Nous savons qu'il y a beaucoup d'eau séquestrée dans les astéroïdes et sur la lune, et nous savons qu'elle peut être convertie en carburant pour fusée», dit Metzger.

«Mais ce sera encore plus simple et donc un pas plus petit à franchir si nous utilisons simplement cette eau pour la propulsion à vapeur.»

La NASA a financé le projet dans le cadre de son programme de transfert de technologie pour les petites entreprises. Metzger a initialement développé le vaisseau spatial en tant que modèle informatique, prouvant qu'il serait IRL mondial.

Honeybee Robotics, avec l'aide de chercheurs de l'Université aéronautique Embry-Riddle en Floride, a construit un prototype de la taille d'un micro-ondes.

Les systèmes doubles pourraient durer éternellement

À la fin de l'année dernière, l'équipe a testé le prototype dans un réservoir à vide rempli de sol d'astéroïdes simulé.

«WINE a réussi à extraire le sol, à fabriquer du propulseur de fusée et à se lancer sur un jet de vapeur extrait du simulant.» WINE fonctionne en creusant dans le sol de l'astéroïde, puis le chauffe jusqu'à ce que la vapeur d'eau monte, qui est ensuite capturée et gelée.

Des panneaux solaires sur l'engin alimenteraient le processus d'extraction. Alors que la vapeur offre une poussée assez puissante, pour des missions spatiales plus longues, le véhicule devra peut-être être augmenté par une voile solaire. Cela permettrait au véhicule de se déplacer à des vitesses plus élevées tandis que son système à vapeur pourrait offrir une maniabilité.

En théorie, un système comme celui-ci signifierait que l'engin pourrait voyager à travers l'espace pour toujours. L'équipe de recherche est maintenant à la recherche de partenaires financiers pour poursuivre ses recherches et son développement.


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