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Les scientifiques explorent le noyau interne de Mercure à travers sa gravité et sa rotation

Les scientifiques explorent le noyau interne de Mercure à travers sa gravité et sa rotation

En observant la façon dont Mercure tourne, les scientifiques planétaires de la NASA ont réussi à en déduire sa composition interne. Les chercheurs du Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland ont trouvé des preuves que le noyau interne de Mercure est solide et presque de la même taille que le noyau interne de la Terre.

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"L'intérieur de Mercure est toujours actif, en raison du noyau fondu qui alimente le faible champ magnétique de la planète, par rapport à celui de la Terre", a déclaré Antonio Genova, professeur assistant à l'Université Sapienza de Rome qui a dirigé les recherches à la NASA Goddard.

"L'intérieur de Mercure s'est refroidi plus rapidement que celui de notre planète. Mercure peut nous aider à prédire comment le champ magnétique de la Terre changera à mesure que le noyau se refroidit."

Pour explorer ce qu'est le noyau de Mercure, l'équipe a utilisé plusieurs observations de la mission MESSENGER (Mercury Surface, Space Environment, GEochemistry, and Ranging) en examinant la rotation et la gravité de la planète. Le vaisseau spatial MESSENGER a passé quatre ans à observer Mercure.

Les scientifiques ont pu en déduire que Mercure tourne beaucoup plus lentement que la Terre. Ses jours durent environ 58 jours terrestres.

Les chercheurs ont utilisé de minuscules variations dans la façon dont Mercure tourne pour révéler des indices sur sa structure interne. Cependant, plus de données étaient nécessaires pour déterminer le noyau interne de la planète. C'est là qu'intervient la gravité.

«La gravité est un outil puissant pour regarder l'intérieur profond d'une planète car elle dépend de la structure de densité de la planète», a déclaré Sander Goossens, un chercheur de Goddard qui a travaillé avec Genova sur cette étude.

Alors que MESSENGER se rapprochait de la surface de Mercure, les scientifiques ont pu extrapoler la façon dont le vaisseau spatial accélérait sous l'influence de la gravité de la planète. Les chercheurs ont ensuite mis toutes ces données dans un programme informatique sophistiqué.

Les résultats ont détaillé la composition intérieure de Mercure. Le programme a montré que Mercure doit avoir un grand noyau interne solide d'environ 1 260 miles (environ 2 000 kilomètres).

«Nous avons dû rassembler des informations provenant de nombreux domaines: la géodésie, la géochimie, la mécanique orbitale et la gravité pour découvrir ce que la structure interne de Mercure doit être», a déclaré Erwan Mazarico, scientifique planétaire de Goddard, qui a également aidé Gênes à révéler le noyau solide de Mercure.

Désormais, les chercheurs espèrent trouver encore plus de découvertes sur Mercure dans les archives de MESSENGER. «Chaque nouvelle information sur notre système solaire nous aide à comprendre l'univers plus large», a déclaré Genova.

L'étude est publiée dansLettres de recherche géophysique.


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