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La Lune rétrécit comme des raisins générant des tremblements de lune, selon la NASA

La Lune rétrécit comme des raisins générant des tremblements de lune, selon la NASA

Une nouvelle recherche de la NASA suggère que la lune rétrécit et provoque des tremblements de lune dommageables. L'intérieur de la lune se refroidit, la faisant devenir plus petite.

Au cours des derniers centaines de millions d'années, ce refroidissement a fait rétrécir la lune d'environ 50 m. Au fur et à mesure que l'intérieur rétrécit, l'extérieur dur, croustillant et cassant, se brise, provoquant des «défauts de poussée» où une section de la croûte est poussée vers le haut sur une partie voisine.

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"Notre analyse donne la première preuve que ces failles sont toujours actives et produisent probablement des tremblements de lune aujourd'hui alors que la Lune continue de se refroidir et de rétrécir progressivement", a déclaré Thomas Watters, scientifique principal au Center for Earth and Planetary Studies du Smithsonian's National Air and Musée de l'espace à Washington.

«Certains de ces tremblements de terre peuvent être assez forts, environ cinq sur l'échelle de Richter.»

Des astronautes zigzaguent sur les falaises lunaires

Les astronautes ont décrit ces failles comme une falaise en forme de gradin. Ils mesurent généralement des dizaines de mètres de haut et s'étendent sur plusieurs kilomètres. Lorsque les astronautes Eugene Cernan et Harrison Schmitt ont atterri dans la vallée du Taurus-Littrow sur la lune en 1972, ils ont dû zigzaguer leur rover lunaire sur ces parois de falaises.

Des sismomètres - des instruments qui mesurent les secousses produites par les tremblements de terre - ont été placés à la surface de la lune par les missions Apollo 11, 12, 14, 15 et 16. Quatre de ces sismomètres ont enregistré 28 tremblements de lune peu profonds de 1969 à 1977. Les tremblements de terre allaient de 2 à 5 sur l'échelle de Richter.

Lune sous la pression des marées

Une étude récente a analysé ces données de tremblement de terre à l'aide d'un algorithme qui peut mieux estimer les emplacements du séisme. Ils ont constaté que huit des 28 tremblements de terre peu profonds enregistrés provenaient de très près de failles visibles sur les images lunaires. Assez proche pour que les scientifiques puissent provisoirement dire que les défauts sont la cause des séismes.

Ils ont également découvert que les six de ces huit tremblements de terre se produisent lorsque la lune était à son point le plus éloigné de la Terre. Cette position, connue sous le nom d’apogée de la lune, a soumis la lune à un stress de marée supplémentaire dû à la gravité de la Terre, ce qui rend les événements de mouvement sur les lignes de faille de la lune plus probables.

«Nous pensons qu'il est très probable que ces huit tremblements de terre aient été produits par des failles glissant alors que le stress s'accumulait lorsque la croûte lunaire était comprimée par la contraction globale et les forces de marée, ce qui indique que les sismomètres Apollo ont enregistré le rétrécissement de la Lune et que la Lune est toujours tectoniquement active,» dit Watters.

Les images montrent la surface de la lune fraîche

Une autre preuve que les lignes de faille de la lune sont actives provient d'images prises par le vaisseau spatial Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) de la NASA. La caméra Lunar Reconnaissance Orbiter (LROC) a pris plus de 3500 images d'escarpements de failles et dans certains de ces glissements de terrain ou rochers peuvent être vus au bas de plaques lumineuses sur les pentes des escarpements de failles ou sur un terrain voisin.

Ces taches lumineuses indiquent qu'elles ont été fraîchement exposées à l'espace comme cela se produirait après un tremblement de lune.

«C'est vraiment remarquable de voir comment les données d'il y a près de 50 ans et de la mission LRO ont été combinées pour faire avancer notre compréhension de la Lune tout en suggérant où devraient aller les futures missions visant à étudier les processus intérieurs de la Lune», a déclaré John Keller, scientifique du projet LRO du Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland.

La NASA prévoit de renvoyer des humains sur la Lune en 2024.


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