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Sur les épaules des géants: les anciennes théories occidentales de l'évolution

Sur les épaules des géants: les anciennes théories occidentales de l'évolution

Était Charles Darwin le premier à proposer la théorie de l'évolution? Ou était-ce Alfred Russel Wallace?

Comme vous allez le découvrir, il se peut que ce ne soit pas à proprement parler l'un de ces grands hommes. Comme tous les développements de la pensée à travers le temps, la théorie de l'évolution a été un processus continu à travers le temps.

Des atomistes et autres présocratiques de la Grèce antique aux penseurs européens de la Renaissance, l'idée que les animaux ont changé avec le temps n'est pas nouvelle. Au moins comme exercice intellectuel.

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L'article suivant se concentrera uniquement sur les travaux philosophiques et scientifiques occidentaux. Bien qu'il y ait eu d'autres développements dans d'autres civilisations, ce sont surtout les courants de pensée occidentaux qui ont inspiré le grand travail de Darwin.

Quelle a été la première théorie de l'évolution?

La théorie de l'évolution, telle que nous la connaissons aujourd'hui, est souvent attribuée au grand Charles Darwin. Ses œuvres, principalement son livre Sur l'origine des espèces au moyen de la sélection naturelle ou de la préservation des races favorisées dans la lutte pour la vie, ont défini la théorie comme un principe scientifique cohérent depuis sa publication en 1859.

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Ce livre est largement considéré comme le fondement de la biologie évolutive qui, par extension, fait Charles Darwin le père de l'évolution. Mais, comme beaucoup de choses en science et en technologie, son travail a été construit sur celui d'une série de développements au fil du temps.

En fait, la prémisse que la vie a changé avec le temps n'est pas nouvelle. Il a en effet des racines historiques et philosophiques très profondes.

Ce qui suit est un résumé de quelques-unes des figures clés de l'histoire qui ont contribué à jeter les bases du développement de cette théorie qui change le monde. Ce n'est pas destiné à être un guide complet.

Les premiers pas ont été faits par les philosophes ioniens

L'évolution, en tant que concept, peut retracer ses premières origines à l'antiquité classique. Un homme, en particulier, Anaximandre, a fait des progrès significatifs dans la réflexion humaine sur la vie sur cette planète.

Il a vécu entre le 6ème et 7ème siècle avant JC, et nous en savons très peu sur lui aujourd'hui. Mais des fragments de son œuvre ont survécu aux ravages du temps.

Le plus critique, pour nos besoins, était son poèmeSur la nature. Malheureusement, nous n'avons pas d'exemples de l'œuvre complète, mais ce qui reste est fascinant - étant donné son âge.

Il croyait que le monde était né d'une substance indifférenciée et indéterminée, appelée le Apeiron.La Terre a été formée à partir de cette substance et la vie a fusionné avec la boue.

Mais, plus critique encore, Anaximander poursuit en décrivant comment les êtres humains n'existaient pas à cette époque. Ils sont venus plus tard et se sont développés à partir de poissons.

Il est important de noter que son travail était fondé sur la religion et la mythologie, mais il était toujours l'un des premiers à tenter d'expliquer l'origine des espèces à partir des lois naturelles.

Cette vision est incroyable pour nous aujourd'hui. Il est, plus ou moins, sur la bonne voie, mais ne peut offrir un mécanisme pour le processus.

Le poème se révélera très influent sur les futurs philosophes, comme Aristote. Bien qu'Aristote croirait de façon célèbre que les espèces étaient construites sur mesure, pour emprunter une phrase, pour leur place dans le monde.

Xenophanes pourrait être le premier paléontologue

Un étudiant de Anaximandre, Xénophanes de Colophon pourrait être le premier paléontologue documenté. En étudiant les fossiles, il a développé les idées de son maître.

En observant les poissons et les coquillages fossiles, il a conclu que l'endroit où ils ont été trouvés devait être sous l'eau à un moment donné dans le passé. Il pensait également que le monde s'était formé à partir de la condensation de l'eau et de la «boue primordiale».

Des penseurs plus tardifs, comme Hérodote et Hippocrate de Cos, a également mené un travail similaire à Xenophanes. Alors que leurs conclusions étaient davantage basées sur la mythologie grecque, ils ont fourni très tôt des travaux sur la représentation du monde et les changements de vie au fil du temps.

Un peu plus tard, au Ve siècle avant JC, un autre philosophe grec, Empédocle, a développé davantage le travail de ses précurseurs. Il supposait que tout dans l'Univers était composé de quatre éléments de base (terre, air, feu et eau).

Il a postulé que tout cela était agité ensemble et qu'ils se repoussaient et s'attiraient constamment. Empédocle d'Acragas a également affirmé que la vie avait été créée par la planète, mais que les premiers avaient été des organes désincarnés.

Au fil du temps, ils se sont finalement réunis pour former des organismes entiers. Ceci, bien qu'un peu étrange, est une première tentative de décrire un processus très similaire à l'évolution.

Lucrèce était la marque des hautes eaux dans l'Antiquité

Une théorie similaire a été proposée par le poète et philosophe romain Titus Lucretius Carus au 1er siècle avant JC. Clairement inspiré par Empédocle, il a suggéré qu'une sorte de processus de «sélection» s'est produit, entraînant la disparition d'organismes «monstrueux» et la survie d'autres organismes.

Survie, selon Lucrèce, était due à leur supériorité (plus forte, plus rapide, etc.) sur les autres. Mais, il est important de noter qu'il ne croyait pas que de nouvelles espèces pourraient se former à partir d'anciennes espèces existantes.

Son travail se révélera incroyablement influent pour les futurs philosophes, mais c'est à peu près tout ce que la philosophie occidentale ancienne atteignit avant la domination de la pensée religieuse abrahamique en Europe.

Les progrès dans notre compréhension de l'évolution ne feraient pas de progrès significatifs avant la Renaissance et les Lumières plus de 1500 ans plus tard.

L'ère des Lumières commence

Avec la montée des Lumières, les œuvres des premiers philosophes ont été redécouvertes par les penseurs européens (bien qu'elles existaient en partie dans la doctrine religieuse). Pendant ce temps, certains composants de base qui aideraient à construire l'œuvre de Darwin ont été forgés.

La taxonomie, par exemple, est née aux XVIe et XVIIe siècles grâce au grand travail de scientifiques comme le botaniste suédois Karl von Linné (Carolus Linnaeus) et le naturaliste anglais John Ray.

Le concept selon lequel les formes de vie peuvent changer avec le temps a été proposé par des scientifiques plus tardifs au 18ème siècle. Un exemple notable est le mathématicien et naturaliste français, George Louis Leclerc, comte de Buffon.

Mais, à la fin du 17e siècle, un Erasmus Darwin(grand-père de Charles) a proposé une théorie qui était clairement très influente pour son petit-fils. Erasmus a présenté une hypothèse selon laquelle les espèces se sont transmises au fil du temps.

Jean-Baptiste Lamarck a publié plus tard une version plus développée de la théorie de Darwin en 1809 et a été fortement soutenu par son collègueÉtienne Geoffroy Saint-Hilaire.

Georges Cuvier, naturaliste français, a été l'un des premiers à établir la réalité de l'extinction dans la nature dans le passé. Il a également suggéré que cela a été causé par des catastrophes locales par lesquelles de nouvelles espèces ont repeuplé la zone peu de temps après.

D'autres ajouts importants à la théorie de l'évolution en développement se sont produits à travers l'Europe à l'époque. William Paley, par exemple, a suggéré que l'adaptation des espèces à des environnements spécifiques était une conception bénéfique du créateur.

D'autres progrès dans la réflexion dans le domaine de la géologie ajouteraient également du poids aux conclusions ultérieures de Darwin. James Hutton et Charles Lyell a montré que la Terre était en effet très ancienne et que les processus passés étaient très similaires, sinon exactement les mêmes, que ceux d'aujourd'hui.

"Le présent est la clé du passé"

Cela conduirait finalement au développement de la théorie de l'uniformitarisme.

Mais, dans l'ensemble, la communauté scientifique était résistante à ces idées à l'époque. À cette époque, la plupart des scientifiques étaient très pieux et voyaient ces suggestions comme une menace pour la doctrine religieuse.

Darwin a-t-il été le premier à proposer l'évolution?

Comme vous l'avez déjà vu, des éléments de sa théorie existaient déjà ou avaient été partiellement développés. Mais cela ne veut pas dire que le travail de Darwin n'était pas révolutionnaire.

Cela montre simplement que Darwin n'a pas développé sa théorie complètement à l'improviste.

Mais c'est probablement un bon point d'en mentionner un Alfred Russel Wallace. Les deux hommes, travaillant indépendamment, avaient réussi à créer des théories très similaires sur l'évolution de la vie.

Les deux hommes étaient également en contact et se rebiffaient des idées. Après que Wallace ait envoyé à Darwin un extrait de sa théorie, Darwin a réalisé la similitude avec son propre travail.

Cela a finalement conduit deux hommes à publier conjointement leur travail en 1858 à la Linnean Society. Mais cela a peu attiré l'attention à l'époque.

Bien que similaire en surface, ce qui est nouveau chez Charles Darwin n'est pas sa théorie de la descendance, mais sa confirmation par la théorie de la sélection naturelle et la survie du plus apte dans la lutte pour l'existence. De ce point de vue, c'était une manière entièrement révolutionnaire de regarder la vie sur Terre.

Darwin a également mis davantage l'accent sur la sélection naturelle, faisant diverses comparaisons avec la «sélection artificielle» chez de nombreux animaux domestiques, comme les pigeons. Wallace, en revanche, était davantage axé sur les pressions écologiques qui ont forcé les espèces à s'adapter.

Mais finalement, ce fut Darwin qui publia pour la première fois sa théorie complète en 1859. Alors qu'elle était continuellement éditée par la suite, elle allait révolutionner la pensée scientifique sur l'évolution jusqu'à nos jours.

Quand la théorie de Darwin l'a-t-elle acceptée?

Le travail de Darwin a d'abord été accueilli avec hostilité et souvent ridicule. Mais cela gagnerait du terrain au fil du temps, conduisant finalement au développement d'une école de pensée scientifique appelée «darwinisme».

Ce terme a été inventé parThomas Henry Huxley en 1860. Mais l'œuvre de Charles Darwin n'a été vraiment acceptée que vers la période approximative des années 1880 à 1920 environ.

La théorie de l'évolution serait plus tard combinée avec d'autres domaines de la science, comme la génétique, et le «darwinisme» en tant que terme est devenu largement redondant en tant que terme en faveur de la biologie évolutive.


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